Press ESC to close

‘Ik zou het vreselijk vinden als Amsterdam een ​​soort pervers Disneyland zou worden’

Freek Wallagh is met zijn 25 jaar vaak de jongste persoon in de kamer. Dit betekende lange tijd dat mensen hem niet serieus namen. Maar in zijn rol als nachtburgemeester (nachtburgemeester), een functie die hij sinds maart 2023 in Amsterdam bekleedt, vindt Wallagh dit een voordeel – ‘Het is niet erg om een ​​beetje onderschat te worden’, lacht hij.

De eerste nachtburgemeester van Amsterdam werd in 2003 benoemd en sinds 2014 is het nachtburgemeesterschap aangesloten bij Stichting N8BM A’DAM – een onafhankelijke stichting die samenwerkt met het gemeentebestuur en zich inzet voor een “levendig, divers en inclusief nachtleven”.

Wallagh, een dichter, activist en schilder die op 15-jarige leeftijd als journalist op de rosse buurt begon te werken, werd op de shortlist gezet en via een openbare stemming gekozen. De functie wordt niet betaald, op een kleine “vrijwilligersvergoeding” na, en is fulltime, wat voor Wallagh betekent dat de rol van nachtburgemeester echt een werk van liefde is.

Hij groeide op in het nachtleven van de stad, begon zijn carrière met het interviewen van feestgangers en evenementenmakers, praten met sekswerkers en dj’s, en deed inspiratie op voor zijn eigen non-fictieschrijven en poëzie. “De stad fascineert mij”, zegt hij. “Zowel als daar geboren en woonachtige Amsterdammer, maar ook als academicus om te zien hoe steden het nachtleven zien en beoordelen.”

Het is dit waar hij tijdens zijn ambtstermijn als nachtburgemeester de grootste impact op hoopt te hebben; de relatie tussen de stad en het nachtleven. “We krijgen vaak te maken met de dichotomie tussen een stad die leefbaar is… en een nachtleven heeft… alsof die twee op gespannen voet staan”, zegt hij. ‘Maar veel van onze bewoners Zijn nachtelijke burgers. Het is een van de redenen waarom mensen naar Amsterdam verhuizen.”

Wallagh benadrukt dat een ‘leefbare’ stad voor veel Amsterdammers draait om het genieten van het nachtleven, en dat deze stad niet moet worden gereserveerd voor toeristen en dagjesmensen. “Ik zou het vreselijk vinden om af te stemmen op een soort pervers Disneyland… of Venetië”, zegt hij. En hij is soms kritisch over de manier waarop de gemeenteraad functioneert en is van mening dat steden over de hele wereld soortgelijke fouten maken door het nachtleven niet te beschermen en door toe te geven aan gentrificatie.

Amsterdam, zegt hij, is een ‘stad van vreemden’. “Als mensen komen voor werk of liefde of gewoon omdat Amsterdam een ​​geweldige plek is om te wonen – dat maakt Amsterdam mooi.” Toch maakt hij zich zorgen over de komst van mensen voor korte periodes… “die de cultuur niet leren kennen en dan weer vertrekken”. Experimentele kunst en het nachtleven zijn volgens hem kwetsbaar voor dit soort gentrificatie.

“Omdat het nachtleven niet dezelfde soort inkomsten oplevert als andere bedrijven, wordt het niet gezien als iets dat dezelfde materiële waarde heeft”, zegt hij. Als steden duurder worden, zijn het kunstenaars die moeten vertrekken, benadrukt hij. De locaties “die onder de radar opereren… maken Amsterdam tot wat het is – dat is de waarde die ze met zich meebrengen, en we kunnen ze niet kwijtraken.”

Wallagh beschouwt het als een van zijn topprioriteiten om de stad ’s nachts veiliger te maken, vooral voor de homogemeenschap, gezien de recente toename van homofobe incidenten en aanvallen op de regenboogvlag.

“Een kleine minderheid (van de mensen) voelt zich aangemoedigd… Het is het politieke klimaat en de online media die hen hebben aangemoedigd”, zegt hij. Desondanks gelooft Wallagh niet dat mensen zich aan het ontwikkelen zijn minder verdraagzaam. “Maar de veiligheid van onze (queergemeenschap) mag niet afhankelijk zijn van de acceptatie door het grote publiek”, zegt hij.

Om dat doel te bereiken is volgens Wallagh goed, regelmatig nachtvervoer een essentieel onderdeel van een veilige 24-uurs stad. Het is iets waar hij campagne voor voert en voortdurend in gesprek is met de gemeente en het plaatselijke openbaarvervoerbedrijf GVB.

Openbaar vervoer

Zo is er sinds de pandemie bijvoorbeeld nog steeds alleen een “afgeschaalde” nachtbusdienst naar de stad en omdat de trams vóór 01.00 uur stoppen, ontbreekt het aan een veilige, betaalbare manier om thuis te komen. Hij hoopt vooral het idee van een nachtmetro weer op de agenda te krijgen, nadat dit voor het eerst besproken werd vóór Covid.

“Het is belangrijk voor iedereen, maar vooral voor vrouwen en queer- en transgenders”, zegt hij. “Natuurlijk komt het neer op geld, het moet economisch haalbaar zijn.”

Het vergroten en behouden van het aantal veilige uitgaansgelegenheden voor queer- en transgenders staat ook hoog op de agenda van Wallagh. Na een lange strijd met het havenbedrijf is Club Raum begin mei eindelijk geopend in Amsterdam West. Tillatec, gerund door de eigenaren van queerlocatie Pamela, heeft zijn intrek genomen in het pand waar ooit de populaire club De School zat. En bij queercafé Saarein neemt de nieuwe, jonge garde het roer over.

Financiële druk

Is Wallagh positief over de toekomst van het queer-nachtleven in de stad? “Het zal een worsteling worden”, geeft Wallagh toe. “Het bevorderen van talent vergt inspanning. Het organiseren van veilige plekken kost tijd… er is financiële druk en het is niet de veiligste tijd om een ​​queer individu te zijn.”

Wallagh is niettemin optimistisch. Hij ziet Amsterdammers toleranter worden en hij denkt dat de kloof tussen de oudere traditionele homogemeenschappen en de jongere queergemeenschappen kleiner wordt. Zo is het Amsterdamse Pride-festival de afgelopen jaren omgedoopt tot ‘Queer and Pride’, waardoor er volgens Pride Amsterdam meer ruimte is ontstaan ​​‘voor een nog bredere focus’. Dit wordt door velen als een positieve verandering verwelkomd.

Nu hij een jaar als nachtburgemeester aan de slag is, is het voor Wallagh duidelijk wat zijn nalatenschap zou moeten zijn. “Ik zou heel trots zijn op mijn oude dag als ik terugkijk en denk dat ik een kleine rol heb gespeeld om onze stad een beetje vriendelijker, een beetje vreemder en een beetje creatiever te maken.”

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *